经济学常识:由俭入奢易,由奢入俭难——棘轮效应

这里先谈一个小故事。讲商朝时,纣王登位之初,天下人都认 为在这位精明的国君的治理下,商朝的江山一定会坚如磐石。有一 天,纣王命人用象牙做了一双筷子,十分高兴地使用这双象牙筷子 就餐。他的叔父箕子见了,劝他收藏起来,而纣王却满不在乎,满 朝文武大臣也不以为然,认为这本来是一件很平常的小事。箕子为 此忧心忡忡,有的大臣莫名其妙地问他原因,箕子回答说:“纣王 用象牙做筷子,必定再不会用土制的瓦罐盛汤装饭,肯定要改用犀 牛角做成的杯子和美玉制成的饭碗,有了象牙筷、犀牛角杯和美玉 碗,难道还会用它来吃粗茶淡饭和豆子煮的汤吗?大王的餐桌从此 顿顿都要摆上美酒佳肴了。吃的是美酒佳肴,穿的自然要绫罗绸 缎,住的就要求富丽堂皇,还要大兴土木筑起楼台亭阁以便取乐 了。对这样的后果我觉得不寒而栗。”仅仅5年时间,箕子的预言 果然应验了,商纣王恣意骄奢,断送了商汤绵延500年的江山。在这 则故事中,箕子对纣王使用象牙筷子的评价,反映了现代经济学一 种消费效应——棘轮效应。
“棘轮效应”最初来自对苏联计划经济制度的研究,美国经济 学家杜森贝利后来使用了这个概念。古典经济学家凯恩斯主张消费 是可逆的,即绝对收入水平变动必然立即引起消费水平的变化。针 对这一观点,杜森贝利认为这实际上是不可能的,因为消费决策不 可能是一种理想的计划,它还取决于消费习惯。这种消费习惯受许 多因素影响,如生理和社会需要、个人的经历、个人经历的后果等。 特别是个人在收入最高期所达到的消费标准对消费习惯的形成有很 重要的作用。杜森贝利认为,对于消费者来说,增加消费容易,减少消费则难。因为一向过着高生活水平的人,即使 实际收入降低,多半不会马上因此降低消费水准, 而会继续保持相当高的消费水准。即消费“指标” 一旦上去了,便很难再降下来,就像“棘轮” 一样, 只能前进,不能后退。
所谓的棘轮效应的概念可以解释为人的消费 习惯形成之后有不可逆性,即易于向上调整,而难 以向下调整。尤其是在短期内消费是不可逆的,其 习惯效应较大。这种习惯效应,使消费取决于相对收入,即相对于 自己过去的高峰收入。
消费者这种不可逆的消费行为,在经济衰退、萧条和复苏时期 有着巨大的能效,甚至能使经济重新达到繁荣,但我们在利用这一 理论时也要有所慎重。对于经济“过热”的形势,棘轮效应的负面 作用则是不可小看的。消费物价指数的不断上涨,钢铁与石油的高 价无不使各界关于通货膨胀的争论四起。在这种情况下,如果旅游 市场进入旺季太早,价格持续走高,虽然会对旅游产业发展有一定 促进作用,然而另一方面则加重了物价指数不断攀高的危险。在这 种情况下,蒙受损失的只能是普通百姓。一方面,这促使了物价上 涨得更快,通货膨胀的压力更大;另一方面,由于消费者的实际收 入不变,物价上涨之后,其实际收入无疑减少了,而由于棘轮效 应的作祟,消费者此时并不会降低自己的消费支出。那样只能导 致整个经济发展的混乱。
实际上棘轮效应可以用宋代政治家和文学家司马光一句著名的 话“由俭入奢易,由奢入俭难”来概括,棘轮效应是出于人的一种 本性,人生而有欲,“饥而欲食,寒而欲暧”,这是人与生俱来的欲 望。人有了欲望就会千方百计地寻求满足。从经济学的角度来说,
一方面,资源的稀缺性决定了不能放任棘轮效应任意发挥作用,无 限制地利用资源来满足人类无尽的欲望,另一方面,也应该利用棘 轮效应的特点来拉动经济的增长和繁荣。

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